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Unternehmen Barbarossa Von Charkow bis zur Kesselschlacht bei Kursk

Nach der Niederlage von Stalingrad und dem Raumverlust der Wehrmacht an weiten Strecken der Ostfront startet das OKW eine Großoffensive auf die Stadt Kursk – es wird die letzte des Ostfeldzuges sein.

Am Morgen des 16. Februar 1943 muss die Stadt Charkow aufgegeben werden, um der drohenden Einkesselung durch die Rote Armee zu entgehen – die spektakulärste Niederlage für die Wehrmacht in den Wochen nach Stalingrad. Hitler ist allerdings nicht bereit die Stadt kampflos der Sowjetunion zu überlassen: Am 21. Februar beginnt die deutsche Gegenoffensive mit den Streitkräften, die vorher aus dem Kaukasus abgezogen wurden. Die Wehrmacht sieht sich mit einer Übermacht konfrontiert – 360 deutsche Panzer stehen 1.800 Panzern der Roten Armee gegenüber. Trotz dieser Verhältnisse kann in der Schlacht um Charkow die Wehrmacht die Stadt zurückerobern. Es werden erhebliche Raumgewinne erzielt und die Wiederherstellung einer geschlossenen deutschen Front gelingt – dadurch wird der völlige Zusammenbruch der Ostfront im Frühjahr 1943 verhindert.

Die letzte deutsche Großoffensive

Aufgrund der Niederlage von Stalingrad wächst der Druck auf Hitler nachhaltig. Er braucht einen grandiosen Sieg gegen die Rote Armee, um die Hoffnung auf eine Wende im Ostfeldzug wahren zu können. Dieses Vorhaben soll unter dem zusätzlichen Hintergrund erreicht werden, dass die Landung der Westalliierten in Westeuropa unmittelbar bevorsteht – sie wird spätestens 1944 erwartet. Die Aussicht auf einen deutlichen Sieg der Wehrmacht scheint der sowjetische Frontbogen um die Stadt Kursk in Aussicht zu stellen. Hitler will die neuen Panzermodelle V und VI, die aber noch keine Fronterprobung hatten, in diese Offensive einbinden und legt den Angriffstermin zuerst auf Mitte Mai, später dann endgültig auf den 5. Juli 1943 fest. Durch die Einbeziehung der neuen Panzer erhofft sich Hitler den entscheidenden Vorteil in der bevorstehenden Schlacht.

"Unternehmen Zitadelle"

Die Rote Armee wird durch Geheimdienstinformationen präzise über die deutschen Pläne und den Angriffstermin informiert. Dadurch kann sie ein Stellungssystem, unterstützt durch Minenfelder, Barrikaden und Schützengräben, anlegen. Der deutsche Angriffsplan sieht vor, mit der 9. Armee der Heeresgruppe Mitte in südliche Richtung auf Kursk vorzustoßen. Parallel dazu soll die 4. Panzerarmee der Heeresgruppe Süd aus nördlicher Richtung ebenfalls auf Kursk der 9. Armee entgegen stoßen, sich dort mit ihr vereinigen und die eingekesselten sowjetischen Armeen westlich von Kursk vernichten. Den westlichen Frontbogen zwischen diesen Großverbänden sichern nur schwächere deutsche Verbände. Um eine genügende Truppenzahl zu erreichen, werden für die Offensive andere Frontabschnitte zu Gunsten des "Unternehmens Zitadelle" geschwächt. Auf sowjetischer Seite stehen 1,3 Millionen Soldaten mit 3.300 Panzern und 2.500 Kampfflugzeugen als Verteidiger gegen 900.000 Soldaten, 2.500 Panzer und 1.800 Kampfflugzeuge der angreifenden Wehrmacht gegenüber. Die 9. Armee läuft sich unter großen Verlusten am 10. Juli in den befestigten Stellungen der Roten Armee fest. Zwischenzeitlich erfolgt am 10. Juli die Landung der Alliierten auf Sizilien. Dies bewegt Hitler, den Angriff auf Kursk am 13. Juli 1943 einzustellen und Streitkräfte an die Westfront zu verlegen. Diese Schlacht von Kursk stellt den letzten Versuch der Wehrmacht dar, in der Sowjetunion durch eine große Offensive die militärische Initiative zu erlangen.

Nach mehreren sowjetischen Gegenoffensiven in den folgenden Monaten muss die Wehrmacht das "Unternehmen Hagen" einleiten – der vollständige Rückzug an der gesamten Front. Am 7. August eröffnet die Rote Armee die Smolensker Operation und bis November 1943 gelingt nach der Schlacht am Dnepr die Eroberung Kiews durch die Rote Armee. In Italien errichten die Alliierten derweil eine zweite Front gegen das Deutsche Reich.

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