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Biologie-Rekorde Das sind die ältesten Lebewesen der Erde

Tiere können sehr alt werden. Schildkröten sind für viele der Inbegriff eines langen Lebens. Doch andere Arten leben schon seit über Hunderttausend Jahren - eine gilt sogar als unsterblich.

Manchen gelten Schildkröten als Inbegriff langen Lebens, andere sehen eher knorrige alte Bäume als Symbol dafür. Welches tatsächlich die ältesten Lebewesen der Welt sind, zeigt Rachel Sussman in einem liebevoll gestalteten Bildband. Die New Yorker Fotografin und Künstlerin hat für "Die ältesten Lebewesen der Erde" fast ein Jahrzehnt lang auf allen Kontinenten Methusalem-Organismen recherchiert und fotografiert.

Vorgestellt werden jahrtausendealte Überlebenskünstler, die schon existierten, als der Mensch noch Höhlen bewohnte: 30 Arten, die seit mindestens 2000 Jahren leben. Nicht nur die Lebewesen selbst werden beschrieben – geschildert wird auch eine spannende Reise zu ganz besonderen Orten überall auf der Welt.

Eine Übersichtskarte zeigt zunächst, wo welche der 30 Methusalems auf der Welt zu finden sind. Eine Koralle in Tobago gehört dazu, eine Kolonie Amerikanischer Zitterpappeln und sibirische Actinobakterien, aber auch bekanntere Arten wie Riesenmammutbaum, Borstenkiefer und Kreosotbusch. Nach Kontinenten geordnet, wird dann auf den folgenden, wundervoll bebilderten Seiten ein Blick in die Ewigkeit geworfen.

Da gibt es Flechten in Grönland, die in 100 Jahren nur einen Zentimeter wachsen, oder ein 43.600 Jahre altes Klongehölz in Tasmanien, das als Letztes seiner Art vom Aussterben bedroht ist, obwohl es theoretisch unsterblich ist. Mit dem Klimawandel drohe solchen uralten Organismen großes Unheil, dem entschieden begegnet werden müsse, solange dies noch möglich sei, fordert Sussman. "Diese Organismen sind globale Symbole, die über alles, was uns Menschen trennt, hinausweisen."

100.000 Jahre altes Neptungras auf Ibiza

Europa ist mit fünf Pflanzen in dem Bildband vertreten: eine bis zu 5000 Jahre alte Europäische Eibe auf einem schottischen Friedhof, ein rund 3000 Jahre alte Kastanienbaum auf Sizilien, seit 100.000 Jahren gedeihendes Neptungras auf Ibiza und Formentera, ein drei Jahrtausende Jahre alter Olivenbaum auf Kreta und eine 9950 Jahre alte Fichte im Südwesten Schwedens.

Auch interessant: Diese eingeschleppten Arten bedrohen unsere Natur

Traurig stimmt das Bild der 13.000 Jahre alten Palmer's Oak, einer Eiche, die in einem Industriegebiet von Riverside in Kalifornien steht. Einst zogen wohl gigantische, inzwischen längst ausgestorbene Tiere wie Riesenkondor, Mammut, Säbelzahntiger und die letzten Kamele Nordamerikas an dem Methusalem vorbei, heute bekommt er den Dreck moderner Zivilisationen ab.

Ähnlich bitter ist das Schicksal des "Senators" in Florida, der ältesten bekannten Aufrechten Sumpfzypresse der Welt, die im Januar 2012 nach rund 3500 Jahren starb. Der Baum habe über eine Woche in Flammen gestanden, bevor es jemand bemerkte, heißt es im Buch. Angezündet worden sei er von jungen Drogenkonsumenten, die in seinem ausgehöhlten Inneren Streichhölzer verwendet hatten, um besser sehen zu können.

Bakterienkolonie, die seit einer halben Million Jahre lebt

Manche der Lebewesen aus dem "Urzeit-Klub" seien älter als die Menschheit selbst, heißt es im Buch – die Antarktische Scheinbuche etwa, Seegraswiesen und Bakterien. Älteste unter den Ältesten seien die Actinobakterien einer unterirdisch im Permafrost Sibiriens lebenden Kolonie, von der Forscher annehmen, dass sie bereits rund 500.000 Jahre leben.

Sussman erzählt von ihren Reisen zu den uralten Lebewesen, von den Menschen und Gefahren, die ihr begegneten, von magischen Momenten und mühsamen. Sie hat mit etlichen Experten gesprochen, immer wieder ordnet sie detailreich ein, was der jeweilige Organismus schon alles erlebt hat in seiner für den Menschen so unvorstellbar langen Lebensspanne.

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